Loutre de mer

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Ne pas confondre avec la loutre de mer ou la loutre d'Eurasie (parfois appelée loutre de mer). Pour d'autres utilisations, voir Loutre de mer (homonymie).

Loutre de mer
État de conservation

En danger (IUCN 3.1)[1]
Classification scientifique
Royaume: Animalia
Phylum: Chordata
Classe: Mammalia
Commande: Carnivora
Famille: Mustelidae
Sous-famille: Lutrinae
Genre: Enhydra
Fleming, 1828
Espèce: E. lutris
Nom binomial
Enhydra lutris
(Linnaeus, 1758)
Gamme de loutres de mer.[2]

La loutre de mer (Enhydra lutris) est un mammifère marin originaire des côtes du nord et de l'est de l'océan Pacifique Nord. Les loutres de mer adultes pèsent généralement entre 14 et 45 kg (31 et 99 lb), ce qui en fait les membres les plus lourds de la famille des belettes, mais parmi les plus petits mammifères marins. Contrairement à la plupart des mammifères marins, la principale forme d'isolation de la loutre de mer est une couche de fourrure exceptionnellement épaisse, la plus dense du règne animal. Bien qu'elle puisse marcher sur terre, la loutre de mer est capable de vivre exclusivement dans l'océan.

La loutre de mer habite les environnements littoraux, où elle plonge vers le fond marin pour se nourrir. Il se nourrit principalement d'invertébrés marins tels que les oursins, divers mollusques et crustacés et certaines espèces de poissons. Ses habitudes alimentaires et alimentaires sont remarquables à plusieurs égards. Tout d'abord, l'utilisation de roches pour déloger des proies et ouvrir des coquillages en fait l'une des rares espèces de mammifères à utiliser des outils. Dans la plus grande partie de son aire de répartition, il s’agit d’une espèce clef, contrôlant les populations d’oursins qui, autrement, infligeraient des dégâts considérables aux écosystèmes forestiers de varech. Son régime alimentaire comprend des espèces de proies qui sont également appréciées par l'homme en tant que nourriture, entraînant des conflits entre les loutres de mer et les pêcheries.

Les loutres de mer, dont le nombre était autrefois estimé entre 150 000 et 300 000, ont été largement chassées pour leur fourrure entre 1741 et 1911, et la population mondiale est tombée à 1 000-2 000 individus vivant dans une fraction de leur aire de répartition historique.[3] Une interdiction internationale subséquente de la chasse, des efforts de conservation et des programmes de réintroduction dans les zones auparavant peuplées a contribué à un nombre de rebondissements et l'espèce occupe environ les deux tiers de son ancienne aire de répartition. La récupération de la loutre de mer est considérée comme un succès important dans la conservation marine, bien que les populations des îles Aléoutiennes et de la Californie aient récemment décliné ou se soient stabilisées à des niveaux déprimés. Pour ces raisons, la loutre de mer reste classée comme espèce en voie de disparition.

Taxonomie

Lutrinae

Pteronura (loutre géante)

Lontra (4 espèces)

Enhydra (loutre de mer)

Hydrictis
(loutre à col tacheté)

Lutra (2 espèces)

Aonyx
(Sans griffes africaines)

Amblonyx
(Asiatique petite griffe)

Lutrogale
(à revêtement lisse)

Cladogramme montrant les relations entre les loutres de mer et les autres loutres[4][5]

La première description scientifique de la loutre de mer est contenue dans les notes de terrain de Georg Steller datant de 1751 et l’espèce a été décrite par Linné Systema Naturae de 1758.[6] Initialement nommé Marina de Lutra, il a subi de nombreux changements de nom avant d’être accepté comme Enhydra lutris en 1922.[7] Le nom générique Enhydra, dérive du grec ancien en/ εν "in" et hydre/ ύδρα "eau",[8] signifiant "dans l'eau", et le mot latin lutris, ce qui signifie "loutre".[9]

La loutre de mer était autrefois parfois appelée le "castor de mer",[10] être le porteur de fourrure marin a une valeur commerciale similaire à celle du castor terrestre. Les rongeurs (dont le castor) ne sont pas étroitement apparentés aux loutres, qui sont des carnivores. Il ne faut pas confondre avec la loutre de mer, une espèce rare de loutre originaire de la côte sud-ouest de l’Amérique du Sud. Un certain nombre d'autres espèces de loutres, bien que vivant principalement en eau douce, sont généralement présentes dans les habitats côtiers marins. Le vison de mer éteint du nord-est de l'Amérique du Nord est un autre mustélidé qui s'est adapté à l'environnement marin.

Évolution

La loutre de mer est la plus lourde (la loutre géante est plus longue, mais beaucoup plus mince), membre de la famille des Mustélidés,[11] un groupe diversifié qui comprend les 13 espèces de loutres et les animaux terrestres tels que les belettes, les blaireaux et les visons. Il est unique parmi les mustélidés à ne pas faire de tanières ou de terriers, à ne pas avoir de glandes anales fonctionnelles,[12] et être capable de vivre toute sa vie sans quitter l'eau.[13] Le seul membre du genre Enhydra, la loutre de mer est tellement différente des autres espèces de mustélidés qu'en 1982, certains scientifiques pensaient qu'elle était plus étroitement liée aux phoques sans oreilles.[14] L'analyse génétique indique que la loutre de mer et ses plus proches parents existants, notamment la loutre à gorge tachetée, la loutre d'Europe, la loutre africaine et la petite loutre orientale, partageaient un ancêtre d'environ 5 Mya (il y a des millions d'années).[15]

Les preuves fossiles indiquent la Enhydra la lignée a été isolée dans le Pacifique Nord environ 2 Mya, donnant lieu à la disparition Enhydra macrodonta et la loutre de mer moderne, Enhydra lutris.[7] Une espèce apparentée a été décrite, Enhydra reevei, du Pléistocène de East Anglia.[16] La loutre de mer moderne a d'abord évolué dans le nord de Hokkaidō et en Russie, puis s'est étendue vers l'est jusqu'aux îles Aléoutiennes, en Alaska et sur la côte nord-américaine.[17] Comparativement aux cétacés, aux siréniens et aux pinnipèdes, qui sont entrés dans l’eau environ 50, 40 et 20 Mya, respectivement, la loutre de mer est un nouveau venu dans une existence marine.[18] À certains égards, cependant, la loutre de mer est plus adaptée à l'eau que les pinnipèdes, qui doivent se déplacer sur terre ou dans la glace pour donner naissance.[19] Le génome complet de la loutre de mer du nord (Enhydra lutris kenyoni) a été séquencé en 2017 et pourrait permettre d'examiner la divergence évolutive de la loutre de mer par rapport aux mustélidés terrestres.[20]

Sous-espèces

Trois sous-espèces de la loutre de mer sont reconnues avec des distributions géographiques distinctes. Enhydra lutris lutris (Nominate), la loutre de mer d'Asie, s'étend des îles Kouriles au nord du Japon aux îles Commander, situées dans l'océan Pacifique occidental. Dans l'est de l'océan Pacifique, E. l. Kenyoni, la loutre de mer, se trouve des îles Aléoutiennes de l’Alaska jusqu’à l’Oregon et E. l. nereis, la loutre de mer du Sud, est originaire du centre et du sud de la Californie.[21] La loutre de mer d'Asie est la plus grande sous-espèce et possède un crâne légèrement plus large et des os nasaux plus courts que les deux autres sous-espèces. Les loutres de mer du Nord possèdent des mandibules plus longues (mâchoires inférieures), tandis que les loutres de mer du Sud ont des rosaces plus longues et des dents plus petites.[22][23]

Caractéristiques physiques

Une fourrure épaisse de loutre de mer fait paraître son corps plus rebondi sur terre que dans l'eau.

La loutre de mer est l'une des plus petites espèces de mammifères marins, mais c'est le plus lourd des mustélidés.[13] Les loutres de mer mâles pèsent généralement de 22 à 45 kg (49 à 99 lb) et mesurent de 1,2 à 1,5 m (3 pi 11 po à 4 pi 11 po), bien que des spécimens atteignant 54 kg (119 lb) aient été enregistrés.[24] Les femelles sont plus petites et pèsent de 14 à 33 kg (31 à 73 lb) et mesurent de 1,0 à 1,4 m (3 pi 3 po à 4 pi 7 po) de longueur.[25] Pour sa taille, le baculum de la loutre mâle est très grand, massif et plié vers le haut, mesurant 150 mm (5,9 po) de longueur et 15 mm (0,59 po) à la base.[26]

Contrairement à la plupart des autres mammifères marins, la loutre de mer n'a pas de graisse et s'appuie sur sa fourrure exceptionnellement épaisse pour rester au chaud.[27] Avec jusqu'à 150 000 mèches de cheveux par centimètre carré (près d'un million par pouce carré), sa fourrure est la plus dense de tous les animaux.[28] La fourrure se compose de longs poils de garde imperméables et d'une courte fourrure; les poils de garde maintiennent la couche dense sous la fourrure sèche. L'eau froide est maintenue complètement à l'écart de la peau et la perte de chaleur est limitée.[25] La fourrure est épaisse toute l’année, car elle est perdue et remplacée progressivement plutôt que pendant une saison de mue distincte.[29] Comme la capacité des cheveux de repousser l’eau dépend de la plus grande propreté possible, la loutre de mer a la capacité d’atteindre et de préparer la fourrure sur n’importe quelle partie de son corps, en profitant de sa peau souple et de son squelette particulièrement souple.[30] La coloration du pelage est généralement brun foncé avec des taches gris-argenté, mais elle peut aller du brun jaunâtre ou grisâtre au noir presque.[31] Chez les adultes, la tête, la gorge et la poitrine sont plus claires que le reste du corps.[31]

La loutre de mer présente de nombreuses adaptations à son environnement marin. Les narines et les petites oreilles peuvent se fermer.[32] Les pattes arrière, qui assurent la plus grande partie de la propulsion en nageant, sont longues, largement aplaties et entièrement palmées.[33] Le cinquième chiffre sur chaque pied arrière est le plus long, facilitant la nage sur le dos, mais rendant la marche difficile.[34] La queue est assez courte, épaisse, légèrement aplatie et musculaire. Les pattes avant sont courtes avec des griffes rétractables, avec des coussinets robustes sur les paumes qui permettent de saisir les proies glissantes.[35] Les os présentent une ostéosclérose, augmentant leur densité pour réduire la flottabilité.[36]

Crâne, illustré par N. N. Kondakov

La loutre de mer se propulse sous l'eau en déplaçant l'extrémité arrière de son corps, y compris sa queue et ses pattes arrière, de haut en bas,[33] et est capable de vitesses allant jusqu'à 9 km / h (5,6 mph).[11] Lorsqu'il est sous l'eau, son corps est long et profilé, avec les membres antérieurs serrés contre la poitrine.[37] À la surface, elle flotte habituellement sur son dos et se déplace en se raclant les pieds et la queue d'un côté à l'autre.[38] Au repos, les quatre membres peuvent être repliés sur le torse pour conserver la chaleur, tandis que lors des journées particulièrement chaudes, les pattes arrière peuvent être tenues sous l'eau pour se refroidir.[39] Le corps de la loutre de mer est très flottant en raison de sa grande capacité pulmonaire - environ 2,5 fois supérieure à celle des mammifères terrestres de taille similaire[40] - et l'air emprisonné dans sa fourrure. La loutre de mer marche avec une démarche maladroite et roulant sur la terre ferme et peut courir dans un mouvement de contournement.[34]

De longues moustaches et pattes avant très sensibles aident la loutre de mer à trouver des proies au toucher lorsque les eaux sont sombres ou troubles.[41] Les chercheurs ont constaté, lorsqu'ils approchaient, que les loutres de mer réagissent plus rapidement lorsque le vent souffle vers les animaux, indiquant que l'odorat est plus important que la vue en tant que signe d'alerte.[42] D'autres observations indiquent que la vision de la loutre de mer est utile au-dessus et au-dessous de l'eau, même si elle n'est pas aussi bonne que celle des phoques.[43] Son audition n'est ni particulièrement aiguë ni pauvre.[44]

Les 32 dents d'un adulte, en particulier les molaires, sont aplaties et arrondies pour être écrasées plutôt que pour couper les aliments.[45] Les phoques et les loutres de mer sont les seuls carnivores à avoir deux paires de dents incisives inférieures au lieu de trois;[46] la formule dentaire adulte est 3.1.3.12.1.3.2[47]

La loutre de mer a un taux métabolique deux à trois fois supérieur à celui des mammifères terrestres de taille comparable. Chaque jour, il doit consommer environ 25 à 38% de son poids corporel dans les aliments pour brûler les calories nécessaires pour contrer la perte de chaleur due à l’environnement en eau froide.[48][49] Son efficacité digestive est estimée entre 80 et 85%,[50] et la nourriture est digérée et passée en aussi peu que trois heures.[27] La plupart de ses besoins en eau sont satisfaits par l’alimentation, bien que, contrairement à la plupart des autres mammifères marins, elle consomme également de l’eau de mer. Ses reins relativement gros lui permettent de tirer de l'eau douce de l'eau de mer et d'excréter de l'urine concentrée.[51]

Comportement

Les vibrisses et les pattes avant sensibles permettent aux loutres de la mer de trouver des proies (comme cet oursin violet) en utilisant leur sens du toucher.

La loutre de mer est diurne.Il a une période de recherche de nourriture et de manger le matin, commençant environ une heure avant le lever du soleil, puis se repose ou dort à la mi-journée.[52] La recherche de nourriture reprend quelques heures dans l’après-midi et s’éteint avant le coucher du soleil, et une troisième période d’alimentation peut avoir lieu vers minuit.[52] Les femelles avec des petits semblent être plus enclines à se nourrir la nuit.[52] Les observations de la durée pendant laquelle une loutre de mer doit passer chaque jour à la recherche de nourriture varient de 24 à 60%, apparemment en fonction de la disponibilité de nourriture dans la zone.[53]

Les loutres de mer passent une grande partie de leur temps à se laver, ce qui consiste à nettoyer la fourrure, à démêler les nœuds, à enlever la fourrure, à frotter la fourrure pour évacuer l’eau et à introduire de l’air dans la fourrure. Pour les observateurs occasionnels, il semble que les animaux se grattent, mais on ne sait pas qu'ils ont des poux ou d'autres parasites dans la fourrure.[54] En mangeant, les loutres de mer roulent fréquemment dans l'eau, apparemment pour laver les restes de nourriture de leur fourrure.[55]

En quête de nourriture

La loutre de mer chasse en courtes plongées, souvent au fond de la mer. Bien qu'il puisse retenir son souffle jusqu'à cinq minutes,[32] ses plongées durent généralement environ une minute et pas plus de quatre.[25] C'est le seul animal marin capable de soulever et de retourner des roches, ce qu'il fait souvent avec ses pattes avant lorsqu'il cherche une proie.[55] La loutre de mer peut également extraire des escargots et d'autres organismes du varech et creuser profondément dans la boue sous-marine pour les palourdes.[55] C'est le seul mammifère marin qui attrape le poisson avec ses pattes avant plutôt qu'avec ses dents.[27]

Sous chaque membre antérieur, la loutre de mer a une poche de peau lâche qui s'étend sur la poitrine. Dans cette poche (de préférence celle de gauche), l'animal stocke des aliments à ramener à la surface. Cette poche contient également une roche, unique à la loutre, utilisée pour casser les coquillages et les palourdes.[56] Là, la loutre de mer mange en flottant sur le dos, utilisant ses pattes avant pour déchirer la nourriture et la porter à sa bouche. Il peut mâcher et avaler de petites moules avec leurs coquilles, tandis que les grosses coquilles de moules peuvent être tordues.[57] Il utilise ses incisives inférieures pour accéder à la viande dans les mollusques.[58] Pour manger de gros oursins, qui sont pour la plupart recouverts d'épines, la loutre de mer mord la partie inférieure où les épines sont les plus courtes et lèche le contenu mou de la coquille d'oursin.[57]

L'utilisation de roches par la loutre de mer lors de la chasse et de l'alimentation en fait l'une des rares espèces de mammifères à utiliser des outils.[59] Pour ouvrir des coquilles dures, il peut frapper sa proie avec les deux pattes contre un rocher sur sa poitrine. Pour soulever un ormeau de sa roche, il martèle la coquille d'ormeau à l'aide d'une grosse pierre, avec des taux observés de 45 coups en 15 secondes.[25] Libérer un ormeau, qui peut s'accrocher à la roche avec une force égale à 4 000 fois son poids, nécessite plusieurs plongées.[25]

Structure sociale

Loutres de mer endormies tenant des pattes à l'Aquarium de Vancouver[60] sont maintenus à flot par leur flottabilité naturellement élevée.

Bien que chaque adulte et chaque individu juvénile se nourrit seul, les loutres de mer ont tendance à se reposer ensemble dans des groupes non mixtes appelés radeaux. Un radeau contient généralement 10 à 100 animaux, les radeaux étant plus grands que les femelles.[61] Le plus grand radeau jamais vu contenait plus de 2000 loutres de mer. Pour éviter de dériver en mer lors du repos et de la consommation, les loutres de mer peuvent s’envelopper dans le varech.[62]

Une loutre de mer mâle est plus susceptible de s'accoupler s’il maintient un territoire de reproduction dans une zone également favorisée par les femelles.[63] Comme l'automne est la saison de reproduction maximale dans la plupart des régions, les mâles ne défendent généralement leur territoire que du printemps à l'automne.[63] Pendant ce temps, les hommes patrouillent les frontières de leurs territoires pour exclure les autres mâles,[63] bien que les combats soient rares.[61] Les femmes adultes se déplacent librement entre territoires masculins, où elles sont en moyenne cinq fois plus nombreuses que les hommes adultes.[63] Les hommes qui n’ont pas de territoire ont tendance à se regrouper en grands groupes composés uniquement d’hommes,[63] et nager dans les zones féminines lors de la recherche d'un partenaire.[64]

L'espèce présente une variété de comportements vocaux. Le cri d'un chiot est souvent comparé à celui d'une mouette.[65] Les femelles roucoulent quand elles sont apparemment satisfaites; les hommes peuvent grogner à la place.[66] Les adultes affligés ou effrayés peuvent siffler, siffler ou, dans des circonstances extrêmes, crier.[65] Bien que les loutres de mer puissent être ludiques et sociables, elles ne sont pas considérées comme de véritables animaux sociaux.[67] Ils passent beaucoup de temps seuls et chaque adulte peut répondre à ses propres besoins en matière de chasse, de toilettage et de défense.[67]

Reproduction et cycle de vie

Pendant l'accouplement, le mâle mord le nez de la femelle, le ensanglantant souvent et en le cicatrisant.

Les loutres de mer sont polygames: les hommes ont plusieurs partenaires féminines. Cependant, une liaison de couple temporaire se produit pendant quelques jours entre une femme en estrus et son partenaire.[55] L'accouplement a lieu dans l'eau et peut être rude, le mâle mordant la femelle sur le museau - qui laisse souvent des cicatrices sur le nez - et parfois se tenant la tête sous l'eau.[11][68]

Les naissances ont lieu toute l'année, avec des pics entre mai et juin dans les populations du nord et entre janvier et mars dans les populations du sud.[69] La gestation semble varier de quatre à douze mois, car l’espèce est capable de retarder l’implantation suivie de quatre mois de grossesse.[69] En Californie, les loutres de mer se reproduisent généralement chaque année, environ deux fois plus souvent qu'en Alaska.[70]

La naissance a généralement lieu dans l'eau et produit généralement un seul petit de 1,4 à 2,3 kg (3 à 5 lb).[71] Les jumeaux surviennent dans 2% des naissances; cependant, un seul chiot survit habituellement.[11] À la naissance, les yeux sont ouverts, dix dents sont visibles et le chiot a une couche épaisse de fourrure de bébé.[72] Des mères ont été observées pour lécher et bourrer un nouveau-né pendant des heures; après le toilettage, la fourrure du chiot retient tellement d'air, le chiot flotte comme un bouchon et ne peut pas plonger.[73] La fourrure pelucheuse du bébé est remplacée par de la fourrure adulte après environ 13 semaines.[6]

Une mère flotte avec son chiot sur sa poitrine. Georg Steller a écrit: "Ils embrassent leurs jeunes avec une affection à peine crédible."[74]

Les soins infirmiers durent de six à huit mois dans les populations californiennes et de quatre à douze mois en Alaska, la mère commençant à offrir des morceaux de proie à un ou deux mois.[75] Le lait des deux mamelons abdominaux de la loutre de mer est riche en graisse et ressemble davantage au lait des autres mammifères marins qu'à celui des autres mustélidés.[76] Un chiot, guidé par sa mère, pratique la natation et la plongée pendant plusieurs semaines avant de pouvoir atteindre le fond marin. Initialement, les objets récupérés ont peu de valeur nutritive, comme les étoiles de mer et les cailloux de couleur vive.[56] Les juvéniles sont généralement indépendants à six ou huit mois, mais une mère peut être forcée d'abandonner un chiot si elle ne trouve pas assez de nourriture pour elle;[77] à l'autre extrême, un chiot peut allaiter jusqu'à ce qu'il soit presque adulte.[71] La mortalité des chiots est élevée, en particulier pendant le premier hiver d'un individu - selon une estimation, seulement 25% des petits survivent à leur première année.[77] Les chiots nés de mères expérimentées ont les taux de survie les plus élevés.[78]

Les femelles effectuent toutes les tâches d'alimentation et d'élevage de la progéniture et ont parfois été observées en train de soigner des petits orphelins.[79] On a beaucoup écrit sur le niveau de dévotion des mères-loutres de mer pour leurs chiots - une mère accorde à son bébé une attention presque constante, la berçant sur sa poitrine loin de l'eau froide et soignant sa fourrure avec attention.[80] En se nourrissant, elle laisse son chiot flotter sur l'eau, parfois enveloppé dans du varech pour l'empêcher de flotter;[81] si le chiot ne dort pas, il pleure bruyamment jusqu'à son retour.[82] Les mères ont été connues pour porter leurs petits pendant des jours après la mort des petits.[74]

Les femmes deviennent sexuellement matures vers trois ou quatre ans et les hommes vers cinq ans; Cependant, les mâles ne se reproduisent souvent que quelques années plus tard.[83] Un mâle captif à l'âge de 19 ans.[71] Dans la nature, les loutres de mer ont un âge maximum de 23 ans,[25] avec une espérance de vie moyenne de 10 à 15 ans pour les hommes et de 15 à 20 ans pour les femmes.[84] Plusieurs individus en captivité ont vécu 20 ans et une femme de l'Aquarium de Seattle est décédée à l'âge de 28 ans.[85] Les loutres de mer dans la nature développent souvent des dents usées, ce qui peut expliquer leur durée de vie apparemment plus courte.[86]

Il existe plusieurs cas documentés dans lesquels les loutres de mer mâles ont copulé de force avec des phoques communs juvéniles, entraînant parfois la mort.[87] De même, la copulation forcée par des loutres de mer impliquant des animaux autres que les phoques communs du Pacifique a parfois été signalée.[88]

Population et distribution

Les loutres de mer vivent dans les eaux côtières de 15 à 23 mètres (50 à 75 pieds) de profondeur,[89] et restent généralement à moins d'un kilomètre du rivage.[90] Ils se trouvent le plus souvent dans des zones protégées des vents les plus violents, tels que les côtes rocheuses, les forêts de laminaires épaisses et les récifs-barrières.[91] Bien qu'ils soient le plus fortement associés aux substrats rocheux, les loutres de mer peuvent également vivre dans des zones où le fond de la mer se compose principalement de boue, de sable ou de limon.[92] Leur aire de répartition nord est limitée par la glace, car les loutres de mer peuvent survivre au milieu des glaces dérivantes, mais pas de la banquise côtière.[93] Les individus occupent généralement un domaine vital de quelques kilomètres et y restent toute l'année.[94]

On pense que la population de loutres de mer était de 150 000 à 300 000[10] s'étendant dans un arc à travers le Pacifique Nord du nord du Japon à la péninsule de Baja California centrale au Mexique. La traite des fourrures qui a débuté dans les années 1740 a réduit le nombre de loutres de mer à environ 1 000 à 2 000 membres dans 13 colonies. Dans environ les deux tiers de son ancienne aire de répartition, l’espèce atteint des niveaux de rétablissement variables, avec des densités de population élevées dans certaines zones et des populations menacées dans d’autres. Les loutres de mer ont actuellement des populations stables dans certaines parties de la côte est de la Russie, en Alaska, en Colombie-Britannique, à Washington et en Californie, et des recolonisations ont été signalées au Mexique et au Japon.[95] Les estimations de population faites entre 2004 et 2007 donnent un total mondial d'environ 107 000 loutres de mer.[6][96][97][98][99]

Russie

Actuellement, la partie la plus stable et la plus sûre de l'aire de répartition de la loutre de mer est la Russie.[100] Avant le 19ème siècle, environ 20 000 à 25 000 loutres de mer vivaient près des îles Kouriles, avec plus près du Kamtchatka et des îles Commander. Après les années de la grande chasse, la population de ces régions, qui fait actuellement partie de la Russie, n'était que de 750 personnes.[96] En 2004, les loutres de mer avaient repeuplé tout leur ancien habitat dans ces zones, avec une population totale estimée à environ 27 000 personnes. Parmi eux, environ 19 000 se trouvent aux Kouriles, 2 000 à 3 500 à Kamtchatka et 5 000 à 5 500 autres aux îles du Commandant.[96] La croissance a légèrement ralenti, suggérant que les chiffres atteignent la capacité de charge.[96]

Alaska

L'Alaska est le cœur de l'aire de répartition de la loutre de mer. En 1973, la population de l'Alaska était estimée entre 100 000 et 125 000 animaux.[101] En 2006, cependant, la population de l'Alaska était tombée à environ 73 000 animaux.[97] Un déclin massif des populations de loutres de mer dans les îles Aléoutiennes explique en grande partie le changement; la cause de ce déclin n'est pas connue, bien que l'on soupçonne une prédation par orque.[102] La population de loutres de mer de Prince William Sound a également été durement touchée par la marée noire de l'Exxon Valdez, qui a tué des milliers de loutres de mer en 1989.[55]

Colombie britannique

Le long de la côte nord-américaine au sud de l'Alaska, l'aire de répartition de la loutre de mer est discontinue. Une population restante a survécu au large de l'île de Vancouver au 20e siècle, mais elle s'est éteinte malgré le traité de protection internationale de 1911, la dernière loutre de mer ayant été prise près de Kyuquot en 1929.De 1969 à 1972, 89 loutres de mer ont été transportées ou expédiées de l'Alaska vers la côte ouest de l'île de Vancouver. Cette population a augmenté à plus de 5 600 en 2013, avec un taux de croissance annuel estimé à 7,2%, et son aire de répartition sur la côte ouest de l'île s'étendait jusqu'au cap Scott et traverserait le détroit de Queen Charlotte jusqu'à l'archipel Broughton et au sud jusqu'à Clayoquot Sound et Tofino.[103][104] En 1989, une colonie distincte a été découverte sur la côte centrale de la Colombie-Britannique. On ne sait pas si cette colonie, qui comptait environ 300 animaux en 2004, a été fondée par des loutres transplantées ou était une population restée non détectée.[98] En 2013, cette population dépassait 1 100 individus, augmentait à un taux annuel estimé à 12,6%, et son aire de répartition comprenait l'île Aristazabal et le détroit de Milbanke au sud de l'île Calvert.[103] En 2008, le Canada a déterminé que le statut des loutres de mer était «préoccupant».[105][106]

Washington

En 1969 et 1970, 59 loutres de mer ont été transférées de l'île Amchitka à Washington et relâchées près de La Push et de Point Grenville. On estime que la population déplacée est passée de 10 à 43 individus avant d’augmenter pour atteindre 208 individus en 1989. En 2017, la population était estimée à plus de 2 000 individus et leur aire de répartition s’étendait du point Grenville au sud jusqu’au cap Flattery à le nord et l'est jusqu'à Pillar Point le long du détroit de Juan de Fuca.[6]

A Washington, les loutres de mer se trouvent presque exclusivement sur les côtes extérieures. Ils peuvent nager aussi près que six pieds des côtes le long de la côte olympique. Les observations signalées de loutres de mer dans les îles San Juan et Puget Sound se révèlent presque toujours être des loutres de rivière nord-américaines, que l'on voit généralement le long du littoral. Cependant, les biologistes ont confirmé des observations isolées de loutres de mer dans ces zones depuis le milieu des années 1990.[6]

Oregon

La dernière loutre de mer originaire de l'Oregon a probablement été abattue en 1906. En 1970 et 1971, 95 loutres de mer ont été transplantées de l'île Amchitka, en Alaska, à la côte sud de l'Oregon. Cependant, cet effort de translocation a échoué et les loutres ont de nouveau disparu de l'état.[107] En 2004, une loutre de mer mâle a élu domicile à Simpson Reef au large du cap Arago pendant six mois. On pense que ce mâle est originaire d'une colonie à Washington, mais a disparu après une tempête côtière.[108] Le 18 février 2009, une loutre de mer mâle a été repérée dans la baie de Depoe, au large de la côte de l'Oregon. Il aurait pu se rendre dans l’État depuis la Californie ou Washington.[109]

Californie

Les zones reculées de la côte californienne abritaient de petites colonies de loutres de mer dans le commerce des fourrures. Les 50 qui ont survécu en Californie, qui ont été redécouverts en 1938, se sont depuis reproduits à près de 3 000.

La population historique des loutres de mer de Californie était estimée à 16 000 avant que le commerce de la fourrure ne décime la population, entraînant leur extinction présumée. La population actuelle des loutres de mer de Californie est la descendance d'une colonie d'environ 50 loutres de mer située près du pont de Bixby Creek en mars 1938 par Howard G. Sharpe, propriétaire du Rainbow Lodge sur le pont Bixby à Big Sur.[110][111][112] Leur aire de répartition principale s'est progressivement étendue et s'étend de Pigeon Point dans le comté de San Mateo jusqu'au comté de Santa Barbara.[113]

Les loutres de mer étaient autrefois nombreuses dans la baie de San Francisco.[114] Les archives historiques ont révélé que la compagnie russo-américaine avait faufilé Aleuts plusieurs fois dans la baie de San Francisco, malgré la capture ou le tir par les Espagnols pendant la chasse aux loutres de mer dans les estuaires de San Jose, San Mateo, San Bruno et Angel Island.

Loutre de mer

Les loutres de mer vivent dans l'océan Pacifique et se trouvent en Russie, en Alaska, dans l'État de Washington et en Californie. Ces mammifères marins à fourrure sont l'un des rares animaux marins à utiliser des outils pour obtenir leur nourriture.

Un régime de loutre de mer

Les loutres de mer mangent une grande variété de proies, y compris des invertébrés marins comme les échinodermes (étoiles de mer et oursins), les crustacés (crabes), les céphalopodes (p. Ex. Calmars), les bivalves (palourdes, moules, ormeaux), les gastéropodes (escargots) et chitons.

Comment mangent les loutres de mer?

Les loutres de mer obtiennent leur nourriture en plongeant. En utilisant leurs pattes palmées, qui sont bien adaptées à la baignade, les loutres de mer peuvent plonger à plus de 200 pieds et rester sous l'eau pendant 5 minutes. Les loutres de mer peuvent détecter leurs proies à l'aide de leurs moustaches. Ils utilisent également leurs pattes avant agiles pour trouver et saisir leurs proies.

Les loutres de mer sont l'un des seuls mammifères connus pour utiliser des outils pour obtenir et manger leurs proies. Ils peuvent utiliser un rocher pour déloger les mollusques et les oursins des roches où ils sont attachés. Une fois à la surface, ils mangent souvent en plaçant la nourriture sur leur estomac, puis en plaçant un caillou sur leur estomac, puis en brisant la proie sur le rocher pour l'ouvrir et attraper la chair à l'intérieur.

Prey Préférences

Les loutres individuelles d'une région semblent avoir des préférences de proies différentes. Une étude menée en Californie a montré que parmi une population de loutres, différentes loutres se sont spécialisées dans la plongée à différentes profondeurs pour trouver des proies différentes. Il y a des loutres pratiquant la plongée profonde qui mangent des organismes benthiques tels que les oursins, les crabes et les ormeaux, des loutres qui se nourrissent de palourdes et de vers et d'autres qui se nourrissent à la surface d'organismes comme les escargots.

Ces préférences alimentaires peuvent également rendre certaines loutres sensibles à la maladie. Par exemple, les loutres de mer mangeant des escargots dans la baie de Monterey semblent plus susceptibles de se contracter Toxoplama gondii, un parasite trouvé dans les excréments de chat.

Compartiments de rangement

Les loutres de mer ont la peau lâche et des «poches» baggy sous leurs membres antérieurs. Ils peuvent stocker de la nourriture supplémentaire et des pierres utilisées comme outils dans ces poches.

Impacts sur l'écosystème

Les loutres de mer ont un taux métabolique élevé (c'est-à-dire qu'elles consomment beaucoup d'énergie), soit 2 à 3 fois plus que les autres mammifères de leur taille. Les loutres de mer mangent environ 20 à 30% de leur poids chaque jour. Les loutres pèsent entre 35 et 90 livres (les mâles pèsent plus que les femelles). Ainsi, une loutre de 50 livres devrait manger environ 10-15 livres de nourriture par jour.

La nourriture que mangent les loutres de mer peut avoir un impact sur l'ensemble de l'écosystème dans lequel ils vivent. On a constaté que les loutres de mer jouent un rôle central dans l’habitat et la vie marine des forêts de varech. Dans une forêt de varech, les oursins peuvent brouter le varech et manger leurs restes, ce qui entraîne la déforestation du varech d'une région. Mais si les loutres de mer sont abondantes, elles mangent des oursins et contrôlent la population d'oursins, ce qui permet aux algues de prospérer. Ceci, à son tour, fournit un abri pour les loutres de mer et une variété d'autres espèces marines, y compris les poissons. Cela permet à d'autres animaux marins, et même terrestres, d'avoir des quantités abondantes de proies.

Estes, J.A., Smith, N.S., et J.F. Palmisano. 1978. Prédation des loutres de mer et organisation communautaire dans les îles Aléoutiennes occidentales, Alaska. Ecology 59 (4): 822-833.

Johnson, C.K., Tinker, M.T., Estes, J.A.., Conrad, P.A., Staedler, M., Miller, M.A., Jessup, D.A. et Mazet, J.A.K. 2009. Le choix des proies et l'utilisation de l'habitat entraînent l'exposition des agents pathogènes de la loutre de mer dans un système côtier à ressources limitées. Actes de l'Académie nationale des sciences 106 (7): 2242-2247

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