Fat American Children: De nombreuses causes, une vie d'effets

Les habitudes alimentaires, l'activité physique, l'accès aux parcs, l'appartenance ethnique, la pauvreté et l'observation de la télévision jouent tous un rôle dans l'épidémie, tout comme de nombreux autres facteurs.

(Mark Boster / Los Angeles ...)

Le pourcentage d'enfants américains souffrant d'embonpoint ou d'obésité augmente depuis des décennies et aujourd'hui, près d'un enfant sur trois a un indice de masse corporelle supérieur à la normale. Bien que les données suggèrent que les taux d'obésité se stabilisent globalement, pour certains groupes d'enfants - en particulier les enfants pauvres ou issus de minorités -, le problème continue de croître, selon une étude publiée mardi dans la revue Health Affairs.

En utilisant les données de l'enquête nationale de 2007 sur la santé des enfants, l'étude a montré des différences régionales marquées. Les cinq États où les taux d'embonpoint et d'obésité sont les plus élevés sont tous situés dans le Mississippi (44,4%), en Arkansas, en Géorgie, au Kentucky et au Tennessee, au sud-est du pays. Le Minnesota et l'Utah étaient à égalité avec les taux les plus bas (23,1%).

Mais lorsque les chercheurs ont encore réparti le nombre d’États en fonction de la race et du statut socioéconomique, ainsi que des éléments tels que l’observation de la télévision et l’accès aux parcs, ils ont constaté des disparités encore plus grandes.

Dans une interview, l'auteur principal de l'étude, Christina Bethell, experte en politique de santé à l'Oregon Health and Science University de Portland, a expliqué l'importance de ses nouvelles découvertes et des questions soulevées. Voici une transcription éditée de cette interview.

Quels sont les principaux facteurs liés au surpoids et à l'obésité chez les enfants?

Nous avons trouvé les taux les plus élevés d'embonpoint ou d'obésité chez les enfants noirs (41,1%), hispanophones hispaniques (45%), vivant en dessous du seuil de pauvreté (44,8%), assurés publiquement (43,2%) et non participants dans des activités en dehors de l'école (40,3%).

La probabilité d’être en surpoids ou d’obésité était plus grande si un enfant avait une télévision dans sa chambre ou regardait plus de deux heures par jour (cote 41% plus élevée), qu’il appartenait à une famille monoparentale (25% plus grand) ou vit dans un quartier sans parc ni centre de loisirs (cote de 21% plus grande).

Quelles ont été les plus grandes surprises dans votre étude?

Les taux d'obésité nationaux peuvent masquer ce qui se passe dans les populations minoritaires. Ainsi, alors que la prévalence globale des enfants en surpoids ou obèses n’a pas changé entre 2003 et 2007, notre étude a montré qu’elle augmentait pour les enfants assurés.

C'est un peu surprenant dans la mesure où des efforts ont été déployés pour réduire l'obésité chez les enfants, et une bonne partie de ce financement a été ciblée sur les populations vulnérables. On pourrait dire que nous nous attendions à voir une diminution.

Une autre surprise a été la grande diversité des disparités entre les États. En Alaska, les enfants pauvres étaient seulement 1,2 fois plus susceptibles d’être en surpoids ou obèses que les enfants plus aisés. Mais en Arizona, la différence de taux était de 3,8. Pourquoi serait-il différent d'être pauvre en Alaska qu'en Arizona? Cela revient essentiellement à dire que ce n'est pas la même chose que d'être pauvre dans un État comme dans un autre.

Que réserve l'avenir si les niveaux d'obésité continuent d'augmenter dans les populations défavorisées?

Pour les enfants vulnérables, l'image peut devenir sombre. Cela implique d'ajouter le fardeau de l'obésité sur la santé physique aux charges de pauvreté et de discrimination déjà existantes. La majorité des enfants en surpoids ou obèses de notre étude présentaient déjà au moins une des autres maladies chroniques que nous avons mentionnées, comme le diabète, l'asthme, le trouble d'hyperactivité avec déficit de l'attention et la dépression.

Notre étude a également montré que les enfants obèses étaient deux fois plus susceptibles d'avoir dû redoubler une classe à l'école que les enfants qui ne sont ni en surpoids ni obèses. Au fil du temps, ces types d’impact peuvent réellement avoir un impact sur la santé et la réussite de l’enfant au cours de sa vie.

Sur le plan sociétal, la perte projetée d'années de qualité de vie et les coûts supplémentaires liés aux coûts futurs des soins de santé dus aux effets persistants de l'obésité chez les enfants à l'âge adulte sont étonnants. Un autre article du même journal prévoyait des coûts et des années de qualité de vie perdus et a conclu que même des investissements importants ayant peu d’impact sur le nombre d’enfants obèses valaient bien l’investissement. D'une manière ou d'une autre, tout le monde paie très cher pour cette épidémie - sauf peut-être certaines entreprises qui gagnent à commercialiser leurs produits malsains auprès des enfants.

Quels autres facteurs pourraient contribuer à ce que les enfants deviennent en surpoids ou obèses?

Je pense que cela soulève beaucoup d'autres questions que nous ne mesurons pas et que nous ne pourrions pas prendre en compte, comme les normes d'activité physique dans les écoles et la qualité des services de santé préventifs. Et bien sûr, il se passe beaucoup de choses à la maison où les décisions concernant l'alimentation et l'activité physique sont prises au quotidien. Étant donné les taux globaux plus élevés d'enfants en surpoids et obèses dans les États du sud-est, il est difficile d'échapper à l'idée que celle-ci est liée à la culture ou aux normes communautaires.

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