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Notes de passage
La physique
Ce n'est pas facile à dire maintenant, grâce aux minuscules accumulations de polluants qui rendent le kilogramme du prototype plus lourd.
Poids de fer d'étalonnage Vintage 1 kilogramme
Un poids de kilogramme vintage ... mais c'est probablement un peu plus lourd que ça maintenant. Photographie: YAY Media AS / Alamy

Âge: 217.

Apparence: Ce n'est pas à quoi ça ressemble; c'est à propos de ce qu'il pèse.

Et combien pèse-t-il? Il pèse un kilogramme.

Et combien ça coûte? Mille grammes.

Et combien pèse un gramme? A l'origine, exactement autant qu'un "volume d'eau égal au cube de la centième partie du mètre, à la température de la glace fondante".

Je ne trouve pas cela très utile. Pas beaucoup ont fait. C'est pourquoi, en 1889, la masse du kilogramme a été redéfinie comme étant égale à l'IPK.

Qu'est-ce que c'est, dites-nous? Le Kilogramme Prototype International - un cylindre en alliage platine-iridium de 39 millimètres de haut, stocké dans une chambre forte du Bureau International des Poids et Mesures à Sèvres, France.

Et ça pèse un kilo? Il ne pèse pas seulement un kilo; il est le kilogramme - la norme par rapport à laquelle tous les autres kilogrammes sont mesurés.

Cela ressemble à un système assez simple. Il n'y a qu'un problème: le kilogramme devient plus lourd.

Pardon? On estime qu'une accumulation de polluants peut avoir ajouté des dizaines de microgrammes à l'IPK au fil des ans.

Que mesurent-ils contre? Un sac de riz? Il existe 40 répliques IPK officielles dans le monde, et elles semblent toutes prendre du poids à des rythmes différents. La divergence, même à des niveaux aussi faibles, pourrait poser problème.

Y a-t-il une solution? Des chercheurs de l'Université de Newcastle ont tenté d'exposer des surfaces similaires aux rayons UV, en éliminant la contamination carbonée et en ramenant théoriquement le métal à son poids d'origine.

On s'en fout? Quel que soit le poids de l'IPK, c'est le kilogramme. Mais tant d'autres unités de mesure en dépendent. Si le kilogramme change, le newton doit changer aussi; si le newton change, le joule aussi. C'est pourquoi il est prévu de définir le kilogramme non par un prototype, mais en termes de constantes physiques fondamentales.

Dites: "S'il vous plaît, puis-je avoir des pommes équivalentes à 84 446 889?3 × 83⅓ atomes de carbone-12, donner ou prendre? "

Ne dites pas: "Qu'est-ce que c'est en livres, mon pote, ne me fais pas faire les maths."

• Cet article a été modifié le 7 janvier 2013. Dans l'original, un nombre en exposant ne s'est pas affiché, ce qui signifie que le nombre dans l'avant-dernier paragraphe était plutôt inférieur à ce qu'il aurait dû être. Cela a été corrigé.

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